物理新知–海爾﹒博普彗星
文﹕朱明中   湯兆昇   鄭啟明

本文發表於 1997 年

海爾﹒博普 (Hale-Bopp) 彗星
圖一   海爾﹒博普 (Hale-Bopp) 彗星
1997 年 3 月 6 日, 香港時間 5:40 am
Televue Pronto 2.7" 折射望遠鏡 f/6.8
Meade Pictor 416 CCD 高解象模式 (768x512) 曝光 20 s (假色)
朱明中、傅偉豪、李啟明、何啟祥、廖育棟
九七是回歸的一年,一顆闊別了我們四千多年的大彗星也正好在這個時候重訪地球,為這世紀末的夜空添上一道異彩。回溯九五年七月,兩位業餘 天文學家海爾 (Hale) 和博普 (Bopp) 發現了一顆新彗星,這顆新彗星也因而被命名為「海爾﹒博普」彗星 (Comet Hale-Bopp) 。跟其他大多數彗星一樣,海爾﹒博普彗星來自太陽系邊緣,主要成份是太陽系形成後殘餘的物質,大體上不過是個骯髒的大雪球。因受太陽引力影響,彗星多循長橢圓軌道環繞太陽運行,其中少部份甚至會撞向太陽或其他行星;如在一九九四年,舒密加•利維 9 號彗星撞向木星,成為當年天文學界的焦點。當彗星接近太陽時,彗星內的物質受熱蒸發,在其核心附近形成彗髮,再因為太陽風的影響,一道綿綿數千萬公里的彗尾朝背向太陽方向奔瀉出去,造成夜空中最壯觀的奇景。九七年回歸的海爾﹒博普彗星是名符其實的大彗星,其直徑估計達四十公里,比著名的哈雷彗星還要大得多 (哈雷彗星的直徑不過十多公里而已) 。故此天文學家相信,海爾﹒博普彗星將會是近二十年來最光亮的一顆彗星。從今年一月底起,香港地區已可觀察到這顆大彗星。 到三月下旬,彗星於黃昏後在西北方天空出現,至三月二十二日最接近地球,約在距離地球二億公里處掠過。彗星於四月一日最接近太陽,也是它最光亮的時候。因此,三月下旬至四月上旬是觀察彗星的最佳日子。而五月過後,彗星將會逐漸昏暗並消失在茫茫的夜空中,「世紀末大彗星」也宣告正式閉幕。然而天文學家告訴我們,海爾﹒博普彗星不會就此一去不返,大約二千多年後,它將在我們的子孫眼前再顯光彩。