物理史話–吳健雄的故事
文﹕朱琳琅    

吳健雄
 
談到中國近代的科學家,大家都會想到幾位諾貝爾獎得主楊振寧、李政道、丁肇中、李遠哲,還有剛得獎不久的朱棣文和崔琦。其實在過去一個世紀,中國史上還有一位舉足輕重,不為年青一代認識的女實驗物理學家吳健雄。

1912 年 5 月 31 日吳健雄在上海市太倉縣瀏河鎮出世。她父親思想開明,學問淵博,不受當時社會重男輕女的風氣影響,鼓勵女孩子上學讀書。她從小就在父親嚴厲的言教身教下,培養出好學不倦、不屈不撓的精神。11 歲那年她說服母親,離家獨自到蘇州女子師範讀書。由於她勤奮用功,每年都在班上名列前名茅。後來她更直升公學大學部,一年後又被保送到中央大學物理系繼續升學。

1936 年吳健雄沖破傳統對女性的編見,遠赴美國加州柏克萊大學深造,當時在那裡任教的諾貝爾獎得主塞格瑞,對她工作的熱誠和堅毅不拔的意志讚不絕口,並稱她為當代核子物理的女王。1940 年她取得博士學位。六年後她轉到哥倫比亞大學,開始漫長的教學與研究生涯。

1956 年,她排除萬難,成功地用實驗證實了當時楊振寧和李政道提出的「在弱相互作用中守稱不守恆」理論,使楊李兩人一年後共同獲得諾貝爾物理學獎。1962 年她又在實驗上證明了原子核 衰變的向量流守恆。

吳健雄不但是普林斯頓大學首位獲得榮譽博士學位的女性,也是美國物理學會第一位女會長。1978 年她更獲得了第一年的沃夫獎。她一生發表過接近兩百篇科學論文,也參與過美國製造原子彈的「曼哈頓計劃」,並曾和「原子彈之父」歐本海默共事。由於她對科學有重大的貢獻,不但有中國居里夫人之稱,更被譽為世界最傑出女實驗物理學家。

在吳健雄的自述中,她談到自己從中學開始就習慣工作到深夜。她認為任何企圖不花費巨大勞力就想取得成果的僥倖心理,都是有害的,也不會成功。所以年青人從小就應努力打好基礎,將來才有成功的一天。

吳健雄晚年身體欠佳,曾經中風,於 1997 年與世長辭,享年 85 歲。由於她在美國物理界有深遠的影響,死後她的名子也登上了「全美婦女名人堂」。