物理史話–托馬斯•楊的故事
文﹕朱琳琅    

托馬斯•楊
 
在物理學彈性理論上引入楊氏彈性模量的托馬斯•楊在 (Thomas Young) 1773年6月13日生於英國索默塞特郡的米爾弗頓。他從小就才智橫溢,而且對各類書籍都愛不釋手。天賦的聰明,加上後天的好學精神,使他最後成為波動光學舉足輕重的創始人之一。

在家人的辛勤培育下,楊在兩歲的時候就開始養成閱讀的習慣;四歲時已能把許多英國詩人的作品背得滾瓜爛熟;不到六歲就把聖經從頭到尾看過兩遍,還學會用拉丁文造句。幾年後他更學會制作顯微鏡和望遠鏡。十四歲那年,他不但熟悉微分學,還掌握了多種語言,包括希臘語、法語、意大利語等等,顯露出驚人的才智。

在舅父的鼓勵下,楊18歲開始醉心醫學,並在1795年到德意志格丁根大學攻讀醫學。由於他勤奮用功,才能非凡,一年後便取得博士學位。楊熱愛物理學,在行醫之餘,他也花了很多時間研究物理學,尤其是光學和聲學。他為了追求真理,經過多翻的研究,在1801年最先說明光的干涉現象。他指出當光線的路程差為某一長度的整數倍數時,光是最強,而干涉區之間的中間帶則最弱。後來他更成功進行了顯示光的干涉現象的實驗。而楊氏雙縫實驗,更為光的波動說提供了有利的證據。此外,楊不但發現光線在密度較大的介質上反射會有半波損失,還說明了多種大氣光學現象的物理原理。他的研究成果,是當時物理學上劃時代的突破。

楊曾經擔任過不少科學機構的公職。1804年開始,他一直是皇家學會理事會理事;後來他曾任海軍部顧問和皇家計量委員會秘書;1818年起他兼任經度局秘書,負責出版《海事日曆書》。他多才多藝,不但擅長騎馬,又會耍雜技走鋼絲,對美術和音樂都有濃厚的興趣。他經常參加各類活動,一生都過著多姿多采的生活。

1829年他因動脈硬化影響心臟而英年早逝。